China’s Pacific charm offensive pays off as Nauru drops Taipei for Beijing thumbnail

L’offensive de charme de la Chine dans le Pacifique porte ses fruits puisque Nauru abandonne Taipei au profit de Pékin

L’annonce choquante de la nation insulaire de Nauru selon laquelle elle rompait ses liens avec Taiwan au profit de Pékin a mis en évidence l’offensive de charme de la Chine à travers le Pacifique – et a mis en évidence les options limitées disponibles pour les micro-États désespérés de sortir des impasses économiques. .

Alors que la plupart des pays envoient leurs félicitations à ceux qui remportent les élections présidentielles, la nation insulaire du Pacifique de Nauru a envoyé un message tout à fait différent au président élu de Taiwan, Lai Ching-te. Après la victoire du Parti démocrate progressiste (DPP) à l’élection présidentielle ce week-end, Nauru a notifié lundi à Taiwan qu’elle ne reconnaîtrait plus l’île en tant que nation indépendante. Les quelque 12 000 habitants de Nauru considéreraient désormais Taiwan comme « une partie inaliénable du territoire chinois ».

La perte du soutien de Nauru n’est que le dernier coup porté au groupe en déclin d’alliés diplomatiques de Taiwan, un ensemble hétéroclite de pays en développement à travers l’Amérique latine, les Caraïbes et le Pacifique qui continuent de reconnaître Taiwan – sous son nom officiel de République de Chine – comme le seul représentant légitime de la Chine sur la scène internationale. Ce choix binaire – ni Pékin ni Taipei ne permettront aux pays de reconnaître les deux prétendants – est un vestige des années qui ont suivi la guerre civile chinoise, lorsque le Kuomintang vaincu de Chiang Kai-shek a continué à représenter la Chine à l’ONU depuis son avant-poste à Taiwan.

Depuis que l’élection à la présidence de Taiwan en 2016 de la candidate du PDP Tsai Ing-wen a marqué le début de la fin d’une « trêve diplomatique » de huit ans entre Taipei et Pékin, la République populaire de Chine a débauché neuf des alliés diplomatiques restants de Taiwan en leur promettant une aide économique et un développement. . En réduisant le cercle des pays qui continuent de reconnaître Taipei au niveau international, Pékin semble déterminé à isoler davantage Taiwan, irrité par ce qu’il qualifie de dangereuses tendances séparatistes du DPP. Nauru en fait dix.

« Diplomatie du chéquier »

Steve Tsang, directeur du SOAS China Institute à Londres et co-auteur d’un nouveau livre, « La pensée politique de Xi Jinping », a déclaré que la réticence de Taiwan à puiser plus profondément dans ses poches rendait de plus en plus difficile la conviction de ses alliés diplomatiques restants. – désormais au nombre de 12 – pour rester à ses côtés.

« La première chose à garder à l’esprit est que Nauru est un pays d’un peu moins de 13 000 habitants, donc les incitations économiques ou de développement susceptibles de le persuader de transférer sa reconnaissance de Taipei à Pékin peuvent être assez limitées », a-t-il déclaré. «Le problème ici est que le gouvernement taïwanais a décidé depuis quelques années de ne pas affronter le gouvernement chinois dans la diplomatie du chéquier. Il perdra donc certains de ses ‘alliés’ au profit de Pékin si Pékin est suffisamment déterminé à surenchérir. Taïwan. »

Malgré la déclaration de la présidente Tsai Ing-wen en 2016 selon laquelle Taipei n’achèterait plus de soutien par le biais de la « diplomatie du chéquier », Taiwan a continué à fournir une aide humanitaire et des prêts concessionnels à la poignée de pays qui le reconnaissent. Nauru a accueilli une mission technique taïwanaise impliquée dans l’agriculture, l’énergie, les bourses et la formation depuis 2006, et a régulièrement bénéficié de subventions et de prêts inférieurs aux taux du marché de Taipei. Aux côtés de l’Australie et de la Nouvelle-Zélande, Taïwan continue de contribuer au Fonds fiduciaire intergénérationnel de Nauru, créé en 2015 pour aider à remplacer les revenus en voie de disparition du phosphate du pays.

Apparemment, cela n’a pas suffi. Nauru est désormais la dernière nation insulaire du Pacifique à migrer vers Pékin. En 2019, Kiribati et les Îles Salomon se sont toutes deux déclarées favorables à la Chine, les médias taïwanais affirmant que cette dernière avait été convaincue d’abandonner Taipei en échange de quelque 500 millions de dollars d’aide financière – une affirmation qui n’a jamais été confirmée.

Mais ce n’est un secret pour personne que la Chine a intensifié ses engagements économiques et diplomatiques avec les pays du Pacifique, Pékin ayant dépensé 3,9 milliards de dollars d’aide dans la région entre 2008 et 2021, contre 395 millions de dollars pour Taïwan sur la même période. Et tandis que l’engagement de Taiwan auprès des pays moins peuplés lui a valu de dépenser deux fois plus que Pékin par habitant, la Chine abandonne également progressivement les projets d’infrastructures à grande échelle et à gros budget caractéristiques des premières années de son initiative « la Ceinture et la Route ». pour des projets plus ciblés dans les domaines de la santé et de l’agriculture.

Garder la tête hors de l’eau

Le Dr Asha Sundaramurthy, experte de la région Océanie, a déclaré que les résultats de l’offensive de charme de la Chine étaient clairs.

« Le volume de l’aide de la Chine et son engagement accru dans la région ont joué un rôle important dans le changement de reconnaissance de Taiwan au cours de la dernière décennie, avec un renversement de Kiribati et des Îles Salomon en 2019 », a-t-elle déclaré. « Désormais, seuls les Îles Marshall, Tuvalu et Palau restent les trois îles du Pacifique reconnaissant Taïwan. »

Ce n’est pas la première fois que Nauru semble vendre sa reconnaissance diplomatique au plus offrant. Nauru a choisi de reconnaître la Chine en juillet 2002 après plus de deux décennies de relations diplomatiques avec Taiwan. Le ministère des Affaires étrangères de Taiwan avait alors accusé la Chine d’avoir acheté la loyauté de Nauru avec 137 millions de dollars en subventions et en remboursement de dettes. Le gouvernement est revenu sur sa décision en mai 2005, reconnaissant à nouveau Taipei comme la Chine légitime. L’année suivante, le gouvernement taïwanais a financé l’achat par Nauru d’un Boeing 737 pour remplacer un avion plus ancien – le seul du pays – qui avait été repris par des financiers américains l’année précédente.

Quelques années plus tard, Nauru deviendrait également l’un des seuls pays au monde à reconnaître officiellement les républiques séparatistes d’Abkhazie et d’Ossétie du Sud à la suite de la guerre de 2008 entre la Russie et la Géorgie. Même la Biélorussie, proche alliée de la Russie, a hésité à reconnaître les provinces renégats, mais Nauru – aux côtés du Nicaragua et du Venezuela – a établi des relations avec les deux États autoproclamés. Selon le journal russe Kommersant, le Kremlin a récompensé la nation insulaire pour son soutien avec quelque 50 millions de dollars d’aide humanitaire.

Même si cette approche transactionnelle des relations internationales peut paraître mercantile, l’histoire moderne de Nauru montre clairement que le pays n’a eu que peu d’autres moyens de garder, littéralement, la tête hors de l’eau. Nation insulaire isolée du Pacifique couvrant seulement 21 kilomètres carrés, les relations de Nauru avec le vaste monde au-delà de ses côtes ont radicalement changé après la découverte de réserves de phosphate à haute teneur à la veille du 20e siècle. Constituées pendant des milliers d’années par les excréments fossilisés des oiseaux marins qui se perchaient sur le plateau central de la petite île, ces réserves de phosphate se révéleraient une source inestimable d’engrais pour l’Empire britannique une fois que la nation insulaire aurait été arrachée aux mains allemandes après la Première Guerre mondiale. .

Sous la direction des commissaires britanniques au phosphate – des représentants de l’Australie, de la Nouvelle-Zélande et de la Grande-Bretagne qui ont reçu pour mandat de la Société des Nations d’exploiter le phosphate du pays afin de le vendre aux agriculteurs de l’Empire à des prix inférieurs à ceux du marché – plus de 35 millions de dollars métriques des tonnes d’engrais ont été retirées de l’île au moment où la nation a obtenu son indépendance en 1968. À ce moment-là, plus d’un tiers de l’île avait été exploité à ciel ouvert, laissant le plateau central un désert de tours de calcaire blanchies par le soleil et de coraux brisés. .

Les principales réserves de phosphate de Nauru sont désormais pratiquement épuisées. N’ayant plus d’autre solution que la vente des droits de pêche, Nauru est devenue l’un des pays les plus dépendants de l’aide étrangère pour survivre – et l’une des nations insulaires de basse altitude les plus vulnérables à la crise climatique.

Privé de terres arables et désespéré de nouvelles sources de revenus, le gouvernement est devenu profondément dépendant d’un accord avec l’Australie pour exploiter un centre de traitement offshore pour les demandeurs d’asile espérant atteindre l’Australie par bateau. On estime que le centre de traitement serait susceptible de générer plus de 100 millions de dollars pour Nauru en 2024, en plus des 31 millions de dollars versés directement par l’Australie en aide au développement en 2023. Selon le Migration Policy Institute, basé aux États-Unis, les paiements australiens à Nauru via l’opération représentait environ les deux tiers des revenus totaux de l’île en 2021-2022. Plus de 15 % de la population de l’île était employée dans le centre en 2021, et un nombre bien plus élevé d’entre eux ont trouvé du travail dans les industries de services secondaires qui ont vu le jour autour de l’exploitation. Mais avec le nombre de détenus actuellement détenus qui serait tombé à une douzaine et l’Australie mettant fin à son financement du programme, il semble peu probable que cet accord continue à porter ses fruits.

La « punition » de Pékin contre Taïwan

S’adressant à l’agence de presse semi-officielle de Taiwan CNA, un diplomate taïwanais anonyme a affirmé que Nauru avait demandé à Taipei environ 83,23 millions de dollars pour l’aider à combler un déficit financier causé par la fermeture temporaire du centre de traitement. Le responsable taïwanais a déclaré à CNA que Pékin avait probablement proposé d’intervenir et de combler le déficit. Un responsable australien anonyme à Taiwan a déclaré à l’Australian Financial Review que le rapport était exact, bien que le responsable ait déclaré que le centre de traitement restait ouvert même s’il ne contenait qu’une poignée de personnes à l’intérieur. Ni Nauru ni la Chine n’ont publiquement commenté les incitations financières en faveur du changement d’affiliation.

Tsang a déclaré que le moment choisi pour l’annonce de Nauru – si peu de temps après que le DPP ait obtenu un mandat renouvelé – n’était pas une coïncidence.

«Le timing suggère que Pékin a travaillé sur le gouvernement de Nauru bien avant les élections taïwanaises, et c’est l’une des options dont dispose Pékin comme ‘punition’ contre Taiwan et son peuple pour avoir choisi un candidat à la présidentielle. Pékin a déclaré qu’il ne devrait pas le faire. soutien », a-t-il déclaré. « Mais parmi l’éventail d’options dont dispose Pékin pour montrer son mécontentement, celle-ci est celle qui cause relativement peu de dégâts à Taiwan. »

Même si la perte de l’amitié d’une petite nation insulaire à l’autre bout du monde ne signifie finalement pas grand-chose pour Taipei, Nauru pourrait bien compter sur les largesses continues de la Chine pour lui permettre de sortir de son impasse économique.

« Du point de vue des îles, elles cherchent à participer à la croissance économique du siècle asiatique émergent – ​​dont la Chine est le fer de lance », a déclaré Sundaramurthy. « Les pays insulaires jouent également un jeu délicat d’équilibre entre sécurité et développement, tout en veillant à ce que la région évite de devenir un lieu de contestation du pouvoir. »

Malgré le choc de Taipei face à l’annonce de Nauru, a déclaré Tsang, l’isolement diplomatique croissant de Taipei – du moins sur le papier – pourrait finir par avoir des avantages inattendus alors que Taiwan continue de réinventer sa propre identité.

« Quand aucun pays ne reconnaîtra formellement Taiwan sous son nom officiel, la République de Chine, elle sera simplement connue sous le nom de Taiwan », a-t-il déclaré. « Nous arriverons donc à un point où il sera contraire à l’intérêt de Pékin de réduire davantage les petits États qui reconnaissent Taiwan sous son nom officiel. »

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