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Des consultants ont inondé les autorités antitrust de l’UE de vols et d’hôtels gratuits

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Exprimé par l’intelligence artificielle.

Des consultants travaillant pour des entreprises ciblées par des enquêtes antitrust de l’Union européenne faisaient partie de ceux qui ont offert aux responsables de la concurrence des vols et des séjours à l’hôtel l’année dernière, selon des documents publiés par POLITICO.

L’unité de concurrence de la Commission européenne joue un rôle clé dans la sélection des transactions importantes et dans les enquêtes sur les plus grandes entreprises mondiales, ce qui en fait une cible privilégiée du lobbying des entreprises. Souvent, le lobbying se déroule lors de conférences de type universitaire, où avocats et économistes examinent les décisions des tribunaux et des autorités, certaines dans des hôtels somptueux situés dans des endroits comme le lac de Côme et alimentées par de la nourriture et des boissons raffinées.

L’un des principaux attraits de ces événements réside dans le fait que la Commission envoie un orateur issu de ses rangs. Mais un budget de voyage plus restreint signifie que la Commission devient réticente à financer des voyages.

Les prévisions annuelles publiées par POLITICO en réponse aux demandes d’accès aux documents montrent que l’unité de concurrence a alloué 560 000 € aux voyages de ses propres fonctionnaires en 2022. C’est loin du budget 2019 d’avant la pandémie de plus de 880 000 €. Les budgets couvrent les voyages pour rencontrer les régulateurs dans d’autres régions du monde ainsi que l’envoi de responsables pour mener des raids surprises contre les cartels dans les entreprises.

« En règle générale, les frais de mission sont presque toujours couverts par le budget de l’UE », a déclaré la porte-parole de la Commission, Lea Zuber. Mais pour les comparutions moins prioritaires, « sous certaines conditions, certaines dépenses, ou une partie de ces dépenses, qui autrement seraient entièrement financées par le budget de l’UE, peuvent être couvertes par des tiers », a-t-elle précisé.

C’est là qu’intervient l’armée des consultants.

L’année dernière, le cabinet de conseil économique Compass Lexecon a financé deux voyages pour des membres du personnel de la Commission, depuis leur bureau de Bruxelles vers des conférences organisées à Oxford, en Angleterre, et à Côme, en Italie.

RBB Economics a payé le déplacement d’un économiste de la Commission pour l’ouverture de son nouveau bureau à Helsinki. Charles River Associates – qui a conseillé Microsoft dans le cadre de son rachat de l’éditeur de jeux Activision – a payé le voyage d’un responsable antitrust pour une conférence à Londres. Le lobby industriel Medicines for Europe a financé une partie des coûts liés à la venue d’un haut fonctionnaire à sa conférence annuelle à Barcelone.

C’est ce que révèlent les détails des voyages payés que la Commission a divulgués à POLITICO dans les demandes de documents en mars, peu de temps après avoir interdit aux fonctionnaires d’accepter des voyages financés par des tiers tels que des entreprises privées et des cabinets de conseil.

Accepter les frais de voyage est devenu un point sensible pour la Commission après que POLITICO a révélé qu’Henrik Hololei – l’ancien haut fonctionnaire de l’UE chargé des questions de transport – avait pris des vols gratuits auprès de la compagnie aérienne publique du Qatar alors qu’il négociait un accord aérien avec le pays et qu’il avait signé lors de son propre voyage.

Depuis, la Commission a remanié ses propres règles en matière de frais de déplacement. Depuis le 7 mars, les fonctionnaires ne peuvent plus accepter de voyages ou d’hébergement sponsorisés, à l’exception des frais de voyage payés par les universités, les gouvernements de l’UE et les organisations comme les Nations Unies ou le G20/G7. Il doit également y avoir une vérification de conflit d’intérêts pour accepter une contribution aux dépenses.

La Commission avait initialement révélé que les responsables avaient accepté un financement au moins partiel pour jusqu’à 150 voyages. La nouvelle divulgation s’est concentrée sur les voyages financés par des cabinets de conseil, des cabinets d’avocats et des associations professionnelles.

Les documents de la Commission ne nomment pas les fonctionnaires dont le voyage a été payé, même si leur présence a été souvent rendue publique par les organisateurs | Olivier Hoslet/EFE via EPA

Lac de Côme et flèches de rêve

Les documents de la Commission ne nomment pas les fonctionnaires dont le voyage a été payé, même si leur présence a souvent été rendue publique par les organisateurs.

Szabolcs Lorincz, membre de l’équipe des économistes en chef de la Commission, a accepté des dépenses de plus de 300 euros pour se rendre au Royaume-Uni pour une conférence qu’il a organisée à la Saïd Business School de l’université d’Oxford à la mi-septembre 2022 aux côtés de deux autres collègues. Le cabinet de conseil Compass Lexecon a payé les billets d’avion et de train des fonctionnaires, selon les conclusions de POLITICO.

Hans Zenger, chef d’unité au sein de l’équipe des économistes de la concurrence, a accepté un voyage payant de Compass Lexecon au Forum européen sur la politique de concurrence à Côme, en Italie, à la mi-octobre 2022. Cela comprenait un séjour de deux nuits à la Villa d’Este, où les chambres commencent généralement à plus de 900 € la nuit. Ni Zenger, Compass Lexecon ni la Commission n’ont confirmé le montant payé pour la chambre.

Zenger a également vu ses frais payés pour se rendre au bureau de RBB Economics qui ouvrira à Helsinki en septembre 2022.

Charles River Associates a financé le voyage du chef de l’unité antitrust technologique de la Commission, Brice Allibert, à Londres en avril 2022 pour une conférence sur l’adtech et la vie privée organisée par le cabinet d’avocats Geradin Partners.

« Nous avons bien invité M. Allibert à notre événement qui a eu lieu en avril 2022 », a déclaré Damien Geradin, associé chez Geradin Partners, en réaction. « M. Allibert a demandé si ses frais de déplacement seraient pris en charge, et nous avons répondu que ce serait le cas. Les frais de M. Allibert ont donc été remboursés par l’ARC. Geradin Partners a payé la moitié du coût de l’événement.

Geradin a ajouté qu’« il y a une différence importante entre « payer » un officiel pour un événement (ce qui est problématique et quelque chose que nous ne ferions pas) et rembourser les frais de voyage (ce qui, à mon avis, est courant). « Notre événement était public. Plusieurs centaines de personnes y ont participé, en personne ou en ligne », a-t-il déclaré.

Le lobby industriel Medicines for Europe a financé en partie le voyage du directeur antitrust de la Commission pour les industries de base et l’industrie manufacturière, Paul Csiszár, à sa conférence à Barcelone en 2022 et pour un séjour au Dolce Sitges, un hôtel cinq étoiles chic. L’association professionnelle rembourse généralement aux fonctionnaires les frais de déplacement jusqu’à 500 €, selon les documents consultés par POLITICO.

Tout en invoquant les règles européennes en matière de confidentialité, le Règlement général sur la protection des données, comme raison de ne pas isoler les participants individuels, Adrian van den Hoven, directeur général de Medicines for Europe, a déclaré dans une réaction que « nous appliquons des règles éthiques strictes concernant tous les aspects de notre conférences et que ces règles soient régulièrement examinées et, si nécessaire, mises à jour. Il a déclaré qu’il n’avait « aucune raison de soupçonner qu’un participant à nos conférences n’ait pas suivi les règles de sa propre institution ou ait agi de manière contraire à l’éthique ».

Peau dans le jeu

Les trois sociétés mentionnées dans cet article ont travaillé pour de grandes entreprises lors d’examens de fusions et d’enquêtes antitrust. Compass Lexecon a conseillé Google lors de l’examen par la Commission de son projet 2020 d’achat du tracker de fitness Fitbit. Elle a conseillé Microsoft lors de la bataille aux États-Unis pour le rachat de l’éditeur de jeux Activision. Charles River Associates a également conseillé Microsoft lors du rachat d’Activision.

RBB a conseillé Google en 2017 et 2019, lorsqu’elle a été confrontée à trois amendes distinctes de la part de la Commission pour comportement anticoncurrentiel. Le cabinet de conseil avait également un contrat avec la Commission pour analyser la politique de fusion annulé cette année en raison de craintes qu’elle puisse être considérée comme partiale.

Compass Lexecon a refusé de commenter. RBB Economics et Charles River Associates n’ont pas répondu aux demandes de commentaires. Lorincz, Zenger, Allibert et Csiszár ont tous refusé de commenter en raison des règles de la Commission concernant les discussions avec les journalistes.

Souvent, le lobbying se déroule lors de conférences de style universitaire, certaines dans des hôtels somptueux dans des endroits comme le lac de Côme | Vittorio Zunino Celotto/Getty Images

« Toutes les missions de la DG Concurrence ont été réalisées dans le plein respect des règles applicables de la Commission », a déclaré Zuber, le porte-parole.

« La participation à ces événements, discours, panels, conférences ou conférences étaient toutes des missions de courte durée visant à contribuer aux efforts de plaidoyer de la Commission sur divers sujets horizontaux de politique de concurrence, pleinement conformes aux règles sur les missions applicables à l’époque », a-t-elle ajouté.

Pour Bram Vranken, chercheur au sein du groupe de pression à but non lucratif Corporate Europe Observatory, laisser ces groupes privés payer leurs déplacements expose les fonctionnaires à un risque élevé de conflit d’intérêts. Certains cabinets de conseil « font eux-mêmes du lobbying et ont des clients qui auraient certainement un intérêt » dans l’application des règles de concurrence, a déclaré Vranken.

Même si les règles de transparence de l’UE exigent que les lobbyistes enregistrent leurs activités, ces règles ne couvrent pas les avocats ou les économistes travaillant sur des affaires de concurrence. Ni Compass Lexecon, RBB Economics ni Charles River Associates ne sont enregistrés comme organisations de lobbying dans le registre de transparence du bloc.

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